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Liderada por la Universidad de Plymouth, conjuntamente con el Centro de Ciencias del Medioambiente, Pesca y Acuicultura (Cefas), la investigación ha explorado por primera vez el impacto del aumento de las temperaturas unido a la presencia de tritio, un importante radioisótopo a nivel ambiental, en el mejillón mediterráneo (Mytilus galloprovincialis).

Estudios conducidos en condiciones de laboratorio demostraron que a dosis de radiación por debajo de las directrices internacionales recomendadas, la rotura de la cadena de ADN ocurría antes a temperaturas altas que a bajas. A 15ºC, el daño en el ADN era significativamente elevado al cabo de seis días, a diferencia de a los 25ºC, donde se observó una respuesta similar a los 3 días.

Los científicos que han participado en el estudio dicen que esto sugiere una aceleración del el daño en el ADN por efecto de la radiación y que compromete potencialmente los mecanismos de defensa, tal como revelan los cambios en los perfiles de expresión genética implicados en la protección del choque térmico, progresión del ciclo celular y reparación de las roturas del ADN.

La temperatura es un factor abiótico de particular preocupación para evaluar el impacto potencial de los radioisótopos en las especies marinas, y con un aumento previsto de las temperaturas de la superficie del mar de entre 0,5-3,5ºC en los próximos 30-100 años, determinar la interacción de la exposición radiologica nunca ha sido tan importante.

Awadhesh Jha, Profesora de Toxicología Genética y Ecotoxicología y que ha liderado el estudio, decía: "Se sabe que las radiaciones ionizantes provocan daño a nivel genético, y el daño genético por efecto de la radiación podría verse modificado por muchos factores ambientales, incluida la temperatura. Las plantas nucleares y de reelaboración de combustible nuclear descargan en el medio marino enormes cantidades de tritio, la mayoría como agua. Además, el agua de refrigeración de las plantas nucleares es una de las mayores fuentes de tritio en el medio marino. Dado que las descargas térmicas procedentes de las plantas nucleares son un importante asunto ambiental, por detrás solo de la liberación de radioisótopos, tales estudios son importantes para determinar la peligrosidad y riesgos para la biota natural y por tanto para la sostenibildiad ambiental."

Brett Lyons, del grupo Environment and Animal Health del laboratorio Cefas y que ha ayudado en la supervisión del estudio, decía: "Estos resultados son importantes dado que nos permiten comprender mejor los peligros que supone el calentamiento global para la vida marina. Ya sabemos que el cambio climático está afectando a la fisiología, reproducción y migración de los peces, pero esta investigación forma parte de un creciente grupo de pruebas que sugiere que el aumento en la temperatura del agua del mar puede aumentar el peligro de determinados contaminantes químicos y físicos."

Para el estudio, publicado en la revista Environmental Radioactivity, los mejillones fueron expuestos a agua tritiada (HTO) con temperaturas de 15ºC y 25ª y el daño en el ADN y las expresiones genéticas se determinaron junto con la acumulación de tritio en distintos tejidos de los mejillones durante un periodo de siete días.

En su conclusión los autores decían: "Este estudio es el primero que investiga los efectos de la temperatura en la genotoxicidad inducida por la radiación en un invertebrado marino. Supone un importante paso en la radioecologia en general y sugiere que los mejillones (o especies marinas similares) que se ven expuestas a aumentos de la temperatura y HTO pueden ver comprometida su capacidad para defenderse de agresiones genotóxicas a nivel molecular. El estudio sugiere que tienen que investigarse más los efectos interactivos de la temperatura y otros factores abioticos en combinación con la exposición de la radiación en organismos marinos."

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