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Un estudio conducido por biólogos marinos de la Universidad de Australia Occidental (UWA) ha hallado que la pesca de tiburones llevada a cabo por pescadores indonesios puede haber provocado cambios en las comunidades de peces en un importante arrecife frente a la costa noroeste de Australia Occidental.

El estudio, publicado en la revista Marine Ecology Progress Series, ha concluido que los tiburones pueden influir en el número, clase y tamaño de peces en los arrecifes de coral y que deberían protegerse de la sobrepesca.

En los últimos 50 años, las poblaciones de tiburones han disminuido en hasta un 90 por ciento en algunas regiones, sin embargo su papel ecológico, en particular en los arrecifes de coral, sigue provocando polémica.

La Dra. Shanta Barley y colegas de la UWA, junto con el Instituto australiano de Ciencia Marina, compararon comunidades de peces en el área marina protegida de Rowley Shoals, a 168 millas náuticas al oeste de Broome, con el arrecife Scott Reef, a 240 millas al norte de Broome, donde los pescadores de tiburones indonesios han reducido legalmente las poblaciones de estos depredadores.

Usando aparejos de vídeo compuestos por dos pares de cámaras situadas sobre el suelo marino o llevadas por buzos a lo largo del arrecife, los investigadores filmaron las comunidades de peces en ambos lugares. Luego usaron software dedicado para identificar las especies presentes así como su número, longitud y peso.

El estudio halló que la eliminación de especies de tiburones grandes puede provocar la explosión de poblaciones de especies de tiburones más pequeñas tales como el tiburón de punta de aleta blanca (Triaenodon obesus), que era un 570 por ciento más abundante y tenía un 190 por ciento más biomasa en Scott Reef en comparación a Rowley Shoals.

Los investigadores también hallaron que peces de tamaño inferior a los 30 cm (pequeños y medianos), que se sabe son presas de los tiburones de arrecife, eran un 200 por ciento más comunes en el área sometida a la pesca en comparación con la reserva marina, así como la variedad de peces comedores de plantas en la base de la cadena alimentaria.

Estos resultados sugieren que eliminar los tiburones de los arrecifes de coral no provoca la clásica "cascada trófica", que es una serie de efectos dominó que empiezan en lo alto de la cadena alimentaria y van bajando hasta la base, sino que altera las comunidades de peces a todos los niveles," dice Barley.

"Y es preocupante, porque los peces en la base de la cadena pueden mantener la salud del arrecife al consumir las algas."

Además, el estudio halló que los peces eran más diversos cuando los tiburones eran abundantes.

"Hay un debate en torno a sí los depredadores son los "guardianes" de la biodiversidad o si en realidad reducen la diversidad "devorando" especies hasta llevarlas a la extinción, pero nuestra investigación sugiere el primer caso," dice.

Como todos los experimentos naturales, hay limitaciones a las conclusiones que se pueden sacar de un estudio sobre el papel ecológico de los tiburones en los arrecifes. Sin embargo, tales enfoques son uno de las pocas técnicas disponibles para los ecologistas para comprender estos escurridizos animales que están desapareciendo.

La coautora del estudio, la profesora Jessica Meeuwing dice que una pregunta pendiente que aun no ha respondido la investigación es si los tiburones influyen principalmente en las comunidades de peces de arrecife como depredadores o como competidores.

"Independientemente, cada vez hay más pruebas de que cuando perdemos los tiburones, perdemos los arrecifes de coral tal y como los conocemos," dice Meeuwig.

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