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El blanqueamiento coralino ha matado el 70,1 por ciento del mayor arrecife de coral del país, por encima del 56,7 por ciento apenas unos meses antes de finalizar 2016, informa el Ministerio de Medio Ambiente.

El coral muerto ahora se tiene un color marrón y está cubierto de algas. La temperatura media del agua entre el pasado junio y agostro en el extremo sur de la cadena insular de Okinawa fue de 30,1ºC - o entre uno y dos grados más caliente de lo normal - y la temperatura media más elevada desde que empezaron los registros en 1982, según la agencia de meteorología de Japón.

Se cree que las temperaturas del agua más calientes el pasado verano han hecho que el blanqueamiento coralino se propague por el 90 por ciento del arrecife de coral de Sekiseishoko en la Prefectura de Okinawa.

El informe del ministerio, publicado el 10 de enero, se basa en un estudio conducido entre noviembre y diciembre en 35 puntos del arrecife de coral de Sekiseishoko, una popular área de submarinismo de unos 400 kilómetros cuadrados entre las islas Ishigakijima y Iriomotejima.

Los corales reciben sus nutrientes y energía de dos formas. Por una parte usan la estrategia tradicional cnidiaria que consiste en capturar diminutos organismos planctónicos con sus tentáculos equipados con diferentes aguijones encapsulados, los nematocistos. Por otra, gracias a una relación simbiótica con una diminuta alga unicelular llamada zooxanthellae. Esta alga vive de manera simbiótica dentro del tejido del coral, proporcionándole nutrientes mediante la fotosíntesis. Este proceso proporciona al coral componentes carbonatados que suministran energía, refuerzan la calcificación y suministran flujo de nutrientes al coral. A cambio, el pólipo coralino proporciona al alga un refugio en el que vivir y un suministro de dióxido de carbono para el proceso fotosintético del alga. El alga es la que da los colores vibrantes al coral.

Los corales tienen un rango limitado de temperatura en el que pueden vivir. Cuando el entorno es demasiado caliente, se estresan.

El blanqueamiento ocurre cuando los pólipos del coral, estresados por el aumento de las temperaturas del agua o la radiación ultravioleta, expulsan esta alga simbiótica. Cuando esta alga es expulsada, el coral se torna blanco, de ahí el término "blanqueamiento del coral". Si estas algas no son reabsorbidas a corto plazo, el coral muere, incapaz de sobrevivir a largo plazo sin ellas.

En 1998 y 2007 ocurrió un extendido blanqueamiento coralino en el área de Sekiseishoko. Los expertos advierten que el fenómeno podría ocurrir con más frecuencia si sigue el calentamiento global.

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